article background image

What is Static Application Security Testing (SAST)?

author

Wazobia Technologies

January 12, 2023

Share

Facebook
Twitter
Linkedin
Copy link
Copy Link

Introduction 

Static Application Security Testing has become an integral part of Software security in the 
last 20 years. It is a process that reviews source code for weaknesses and loopholes. Static 
application security testing is a form of white-box testing. SAST tools provide real-time 
corrections that enable you to fix code vulnerabilities before moving to the launch stage of 
 
In this article, we explain to you the following concepts as outlined below: 
 
1. Introduction 
2. What is Static Application Security Testing (SAST)? 
3. Types of Static Application Security Testing  
4. Why SAST is Important 
5. How SAST Functions 
6. Implementing SAST Operations 
7. 15 Top 2022 SAST Tools 
8. Other Testing Techniques 
9. Pros of SAST 
10. Cons of SAST
11. Conclusion 
 

What is Static Application Security Testing 

(SAST)? 

SAST is a testing technique that analyses static code to detect vulnerabilities. It focuses on 
scanning application source code, byte codes, or binaries to identify vulnerabilities during the development phase and ensure early remediation. 
 
SAST operations can be conveniently run anytime as it functions without running or even 
before building the application. In addition, SAST tools do not fix vulnerabilities; instead, they uncover problems and notify you to solve them, aiding better and faster software 
development. 

Types of Static Application Security Testing  

Source Code Analysis 

Source code is the language programmers use to give instructions to a computer. 
Source code analysis is the process of scanning through the code to find and fix 
vulnerabilities. 

Byte Code Analysis 

Byte code is the intermediary language between Source code and Binary code. 
Analysis reviews it to detect errors, loopholes, and vulnerabilities. 

Binary Code Analysis 

Binary code is the primary form of programming data that a computer interprets. It 
translates source code from programming language to machine code for the 
computer to execute. Binary code analysis reviews this code to uncover errors and 
weaknesses. 

Why SAST is Important 

Since the 90s, SAST has grown in value because it can identify critical vulnerabilities that 
may make or mar your brand and product. 
 
Also, because it does not require a working application, it takes place in the earliest stages 
of SDLC, giving real-time information as you code. 
 
In a nutshell, SAST is essential because it helps resolve issues before your application 
launch, eliminating potential data breaches that can lead to tragic financial loss and 
catastrophic damage to your brand reputation. 
 
Some of the common vulnerabilities it protects you from include : 
SQL Injections 
 
This common input validation attack technique allows hackers to interfere with queries on an application database. By placing malware in SQL statements, an attacker can manipulate a 
database and gain access to private data, such as passwords, customer data, or sensitive 
company information.   
 
SQL also gives the attacker the freedom to download, modify or delete these data and, in 
some instances, affect the entire operation of the application.
 
Command Injections 
These vulnerabilities can occur when an application transfers invalidated user-supplied data 
to a system shell. An attacker can exploit this vulnerability without inputting code to inject 
malicious commands into the system shell to execute their desired programs on your host 
operating system. 
Server Side Injections 
 
This is the exploitation of web applications by injecting malicious scripts or SSI directives into 
HTML pages. This vulnerability occurs when the web application fails to verify the validity of 
user-supplied input and can lead to the compromise of sensitive files and other unfortunate 
activities. 
 
Stack Buffer Overflows 
 
This bug occurs when a program has written more data than is allocated to a specific buffer. 
This often leads to the corruption of other files in the stack and the collapse of the entire 
program. It can be caused by attackers feeding more data than the buffer is intended to 
store and then to inject executable code of their own to gain access to your program. 
 

How SAST Functions 

SAST works through a static code analysis tool that combs through your code for coding and 
design flaws, like a mediaeval scout looking for backroads, underground passages, 
loopholes, and cracks in the city wall that might give access to intruders.  
 
When these loopholes are detected, the scout alarms the guards to fix them. This process 
usually occurs during the coding and unit testing stages of development. 
 
SAST works from the inside out. This means it looks at your proprietary code and design 
architecture, uncovering weak spots and flaws. 
 
SAST usually involves using a model developed in the likeness of your code, which is then 
analysed to detect problems very early in the SDLC. The process begins by scanning for 
known vulnerabilities and employing relevant, language-specific, and custom rules. An 
example of the testing process is represented below: 
 
Write code 
Extract code into a model 
SCA tools run analysis 
Tool reports vulnerabilities  
 
In the process of running an analysis, the SCA tool will usually employ the following:  

Semantic Analysis 

 The semantic analysis aims to uncover the use of insecure code and indirect calls. 

Structural Analysis 

This process combs for language-specific secure coding flaws, dead code, memory 
leakages, and erroneous variables, methods, or functions. 

Control Flow Analysis 

 This step seeks to validate the order of operations by checking against sequence patterns. 
Control flow analysis detects resource leaks, dangerous sequences of actions, race 
conditions, and incorrect variable initialising.

Data Flow Analysis 

This aims to track data flow from the malicious source to vulnerable code,  identifying 
injections, buffer overflows, and format-string attacks. 

Configuration Analysis 

This technique scans the application's configuration files to uncover security 
misconfigurations. 

Implementing SAST Operations 

SAST should be thought out and implemented at the beginning of a project SDLC. It 
functions best at the earliest stages of writing code and should be employed from the get-go. 
Below are some guidelines that enable you to quickly and efficiently implement SAST. 

Find the right SAST Tool 

Sast works through a static code analysis tool, so the first step is choosing the appropriate 
tool for your operations. According to OWASP, your SCA tool should align with all or most of 
the following criteria: 
 
Language Compatibility 
Before obtaining any SAST tool, ensure it covers your organisation’s preferred 
programming languages completely.  
 
Range of Vulnerability Detection 
Ensure that your SAST tool covers all of OWASP’s security vulnerabilities.  
 
Accuracy 
Your SAST solution should excel at minimising the rate of false positives and 
negatives being detected, as it results in confusion and extra workload. Therefore, it 
is necessary to ascertain the accuracy of the SAST tools being considered before 
purchase.  
 
Framework Compatibility 
For seamless integration into your SDLC process, ascertain that the frameworks you 
plan to use or use already support your preferred SAST tool. 
 
Ease of Use 
Your SAST tool should be easy to set up and deploy. 
 
CI/CD Integration 
 Your SAST tool should seamlessly integrate with the other tools in your CI/CD 
pipelines. 
 
Licence Cost 
Your SAST tool should be affordable by your organisation’s budget. 
 
Scalability 
Your SAST tool should easily adapt to the increasing workload and volume of 
projects. 
 

Choose means of Deployment 

Depending on your cost and scalability preferences, your SAST operations can either be 
cloud-based or deployed on-premise. On-premises gives you absolute control and 
responsibility for your operations, while a cloud-based environment offers more flexibility and 
scalability. 

Choose the depth of Analysis 

Next, you need to determine the level of security analysis to be carried out. For example, it 
may be a comprehensive scan of your applications, code, and entire SDLC process, a scan 
for only new code or real-time scanning while writing code. 
Incorporate into SDLC 
Again, you have multiple options based on your preference and dev operations. There are
various ways to employ your SAST tools. You can: 
 
Integrate into CI/CD pipeline(DevSecOps) 
Run in your IDE 
Analyse code during compilation 

Customise 

Adapt the tools to suit SDLC requirements by creating and adapting rules to uncover new 
vulnerabilities.  

Assess Risks 

Assess risks and threats to your assets in order of importance and value. 

Analyse Results 

As stated earlier in this article, SAST tools are notorious for reporting many false positives. 
Therefore, analysing results to root out these false vulnerability reports is necessary. 

Report and Governance 

Use reporting tools to oversee the progress of development teams. 

15 Top 2022 SAST Tools 

SpectralOps 

SpectraOps scans the entire SDLC for hard-coded secrets, keys, and misconfigured code, 
continuously. In addition, spectral is a multi-language AI-driven SAST to prevent secrets 
(credentials, API keys, encryption keys, and others) from leaking, avoiding false positives by 
using sophisticated AI.  

Klocwork  

Klocwork adheres to coding and security standards: CWE, OWASP, CERT, PCI DSS, DISA 
STIG, and ISO/IEC TS 17961. It manages pre and post-check-in static code analysis for C, 
C++, C#, Java, JavaScript, Python, and Kotlin. 

OWASP ASST (Automated Software Security Toolkit) 

This is an open-source static code scanning tool developed with Node.js. It focuses on 
detecting PHP and MySQL vulnerabilities and offers developers security solutions. 

Checkmarx  

Checkmarx is a reliable SAST tool that supports numerous languages with no configuration. 
It identifies security issues and also proffers solutions. 
 

CxSAST 

This tool runs full source code security scans. It supports over 15 languages, including 
Javascript, Java, Apex, PHP, Python, Swift, Scala, Perl, Groovy, Ruby, C++, C#.NET, 
PL/SQL, VB.NET, ASP.NET, HTML 5, Windows Mobile, Go, and Kotlin. 
 

Veracode Analysis  

This tool is notable for its minimal false-positive rate and offers developers potential 
solutions to issues it finds. 

Reshift  

Redshift integrates into IDEs and CI/CD pipelines and tests code in real-time while it is. This 
tool is built explicitly for NodeJS. 

HuskyCI 

This open-source tool manages security tests inside CI pipelines of multiple projects, 
centralising all results into a database for further analysis and metrics. It performs static 
security analysis in Python, Ruby, JavaScript, Golang, and Java. 

Insider CLI  

Insider is a community-driven open-source SAST tool for tracking and detecting 
vulnerabilities according to OWASP criteria. It is hosted on GitHub.  

Codacy  

Codacy is an automated code analysis tool that relays information about the overall health of 
all areas of your SDLC process.  

PT Application Inspector 

This tool combines SAST, DAST, IAST, SCA, configuration analysis, and other technologies 
to generate unique test queries and verify detected vulnerabilities during SAST analysis. It 
supports Java, C\#, PHP, JavaScript, Objective C, VB.Net, PL/SQL, T-SQL, and more. 

HCL AppScan 

HCL designed AppScan for web applications. It ensures security for web applications and 
boasts a minimised rate of false positives.  

Jit  

Jit combines open-source tools such as GitLeaks, Semgrep, etc., to secure code through all 
SDLC phases. 

CAST AIP 

This tool performs static and architectural analysis to identify numerous security issues. It 
supports more than 30 languages. 

LGTM.com  

This free, open-source platform uses automated code scanning to uncover common 
vulnerabilities and exposures.  
 
 

Other Testing Techniques 

SAST is often and rightly paired as the opposite of DAST. However, several more testing 
methodologies are being employed depending on the requirements of individual test 
environments. They are primarily combinations of SAST and DAST attributes. 
 

Dynamic Application Testing (DAST) 

DAST identifies potential security vulnerabilities by simulating different attack 
types against the application running it. DAST tools do not require access to 
source code and fall under black-box testing. 

Interactive Application Security Testing (IAST) 

 IAST combines SAST and DAST to analyse code for security vulnerabilities 
by simulating user interactions while running the application.  

Software Composition Analysis (SCA) 

SCA tools identify open-source components with known vulnerabilities and 
suggest possible remediations. 

Mobile Application Security Testing (MAST) 

 MAST analyses the behaviour of the applications during runtime to identify 
actions that an attacker could exploit. 
 

Pros of SAST

Early Detection 
By being able to work on code before running it, SAST finds vulnerabilities very early in the 
SDLC, making it easier to remediate issues. 
 
Locates all instances of Vulnerabilities 
SAST identifies all instances of each identified vulnerability and reveals their location, 
making them easy to find and fix. 
 
Developer Friendly 
SAST tools can be incorporated as plugins to give real-time reporting and error detection, 
making remediation very easy. It also covers most languages that developers use. 
 
Cost-effective 
Due to its early detection, remediation is subsequently faster, and thus the process is much 
cheaper than fixing flaws late in development or worse after deploying the application. 
 
Ease of Use 
SAST tools focus on your codebase and uncover vulnerabilities as opposed to having to pick 
and choose test cases when using DAST. 
 

Cons of SAST

High risk of false Positives 
SAST is often short-sighted due to its nature of working on source code. It is common to 
identify issues in the code that are resolved further down the line. 
 
Requires access to source code to Function 
This restricts SAST tools from performing tests while the application is running(dynamic 
testing). 
 

Conclusion 

Static Application Security Testing is a fast, efficient method of security testing. It is 
imperative and valuable because it helps identify possible security breaches before 
deployment, protecting the brand from data loss, revenue, productivity, and credibility.  
author

Wazobia Technologies

Content Writer

Share

Facebook
Twitter
Linkedin
Copy link
Copy Link

Interested in discussing a project?

Let's build something great.